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The Ecuador Initiative: How innovation could save the Amazon rainforest and other habitats while creating economic sovereignty for Ecuador

October 16, 2009

Meredith and I have now lived in Ecuador for five years and we are especially struck by the awesome beauty of nature, the green Andes mountains, the biodiverse, carbon-sequestering lush rainforests, the pure water and the friendly people mixed racially between indigenous and Latin cultures, living humbly and peacefully. But the survival of these precious habitats and cultures is increasingly threatened by an escalating profit-seeking attack by multinational corporate oil, mining, agribusiness, water, banking and other mega-development interests. It is no secret that the increasingly imperial, neoliberal and oligarchical control of the land and the economy has trapped the entire region into a dependency on revenues coming from the environmentally devastating extraction of nonrenewable resources for export and consumption in the First World, through the neocolonial process we sometimes call economic “globalization.”

Many of us are therefore not surprised to see that the indigenous and poor peoples in Ecuador, Peru, Bolivia and other countries are in open rebellion against their own governments, who allow the rape of their cultures and land from the Andes to the Amazon—in direct opposition to their electoral mandates. The governments of this precious part of the world have a big problem: how can they mediate between the legitimate needs of the people who voted them into office and the government’s dependence on revenues from practices the people will not or should not tolerate? This political dynamic has been well-documented by author John Perkins; by environmental groups such as Accion Ecologica, www.upsidedownworld.org, The Pachamama Alliance, The Nature Conservancy, Save America’s Forests, Amazon Watch and Greenpeace; and by Drs. James Petras (http://globalresearch.ca/index.php?context=va&aid=15634), Mark Weisbrot and other scholars of Latin American affairs.

Ecuador is the focus of many of these conflicts http://upsidedownworld.org/main/content/category/5/25/49/. Numerous presidents have been forced out of office by public demand, when they shifted their positions from one of defending the rights of nature and of indigenous peoples to one of income-producing exploitation by foreign multinational corporations. There is a heightened awareness here about the issues and a heightened motivation to resolve them. These issues stand in stark relief for all to see. What we can observe here is a government partially sympathetic to the needs of the people but in economic turmoil and still dependent on the export of nonrenewable resources. Fortunately, however, there is a vestige of democracy and activism here, and an openness to discussing innovative revenue-producing solutions that would not devastate the land and its cultures.

I believe we have a situation here of unprecedented crisis and opportunity that should be acted upon as soon as possible at a systemic political level. As a first step, a diverse package of income-producing and ecologically-sound innovative solutions could be presented to the Ecuadorian government–solutions that would fulfill the democratic consensus here to keep the oil and minerals in the ground. Ecuador could become an example to the world of finding ways to become environmentally sustainable and economically viable. These goals are consistent with the Ecuadorian government’s goal of becoming sovereign from the imperial ambitions of the geopolitical powers in the North. The current situation appears to be an ideal opportunity for the government here to entertain income-generating proposals for innovation—and thus fulfill its constitutional and popular mandate to preserve the land and provide for the people.

The Crisis

There is no better example of the gravity of the crisis than the immediate threat to the entire Western Amazon region (http://www.saveamericasforests.org/WesternAmazon/index.html ), encompassing most of the Ecuadorian and Peruvian Amazon and significant parts of Brazil, Colombia and Bolivia, where oil-and-gas-drilling leases are being granted for 180 blocks comprising about 688,000 square kilometers–an area about the size of Texas.

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The resulting destruction of the only remaining vast intact rainforest on Earth is inevitable unless these projects are stopped. The biodiversity of the rainforest would be obliterated, and the voluntarily isolated indigenous peoples who live in the rainforest would simply not survive.

Earlier this year, over 100 indigenous people occupying a bridge blocking the flow of oil company traffic deep in the Peruvian Amazon were slaughtered by helicopter gunships sent out by the president of Peru. The indigenous people of northern Amazonian Ecuador have suffered immeasurable environmental and health catastrophes at the hands of Chevron-Texaco and are pressing a multibillion dollar lawsuit against the company for the utter devastation left behind in the rainforest. The native peoples of Peru, Ecuador and Bolivia are up in arms, determined not to allow these attacks on their homeland, and willing to fight to the death. The situation is reminiscent of nineteenth century U.S. seizures of Indian lands, followed by the utter destruction of their cultures.

Meanwhile, the Ecuadorian government’s ambiguous stance toward oil extraction, and the passing of draconian mining and water laws that allow multinational companies to come in and extract these nonrenewable resources, have created a strong resistance from indigenous and poor people who are blocking roads and actually declaring war on the government in some quarters. Clearly, short of the total slaughter of the indigenous people, something on the government side has to give. The moral imperative is clear: the temporary gain coming from a decade or two of extraction cannot possibly justify the destruction of an entire people and of a habitat considered to be irreplaceable. This kind of aggressive extraction is something that many corporate and governmental interests advocate, because their exclusive focus on short-term goals far outweighs their occasional thoughts about long-term sustainability.

The dilemma here is that fast money can be made from drilling for oil, which is now the number-one export commodity of Ecuador. As the value of gold and other metals goes up, mining interests are increasing as well. The privatization of water and its growing scarcity and impurity are also ominous trends. A moratorium on all these activities is the only way to achieve any kind of parity, consistent with the recent and globally unprecedented parts of the new Ecuadorian constitution providing for the rights of nature and the equality of indigenous nations.

Unfortunately, the problem of cash outflow from Ecuador is very real, due to imperial financial and banking interests siphoning off the wealth of this nation and others in a greedy grip of debt whose only “solution” appears to be to surrender precious natural resources at great ecological and societal cost. For example, Ecuador “owes” the World Bank more than $10 billion. Forgiving debts like these, whose interest payments collectively have already exceeded the principal, would allow Ecuador to keep the oil in the ground in the ITT oil block in Yasuni National Park, http://saveamericasforests.org/Yasuni/index.html.  Furthermore, the government of Ecuador has offered to desist from drilling there if the international community provides matching funds to replace lost revenues from leaving the oil in the ground.

The Opportunity

Although the Ecuadorian government hasn’t gone far enough, it has taken some extraordinary initiatives toward reaching the goals of economic sovereignty and ecological sustainability, such as the following:

  • An internationally unique provision in Ecuador’s new constitution, which gives equal rights to nature and a “plurinational” state, wherein equality and ethnic diversity exists between the government and indigenous organizations, http://upsidedownworld.org/main/content/view/1494/1/ . Unfortunately, however, the existence and threat of expansion of oil and mining activities violate the constitution, causing a state of non-enforcement and putting the government into the untenable position of being lawless as well as immoral in the long run.
  • The pending multibillion-dollar lawsuit against Chevron-Texaco to clean up the mess they left in their oilfields in the Amazon rainforest just east of Quito.
  • President Correa’s refusal to renew the lease of the U.S. Air Force base at Manta, thus removing all U.S. military presence from Ecuador.
  • Correa’s offer to match funds for lost revenues with the international community to leave the oil in the ground at Yasuni National Park.
  • The Ecuadorian government’s willingness to negotiate with the indigenous people on the issues of oil extraction, mining, water privatization, and other development projects disrupting their habitats.
  • Correa’s refusal to pay back selected “debt” payments based on a finance committee’s evaluation of the unlawful execution of some of its loans by former governments.

Impressive as these initiatives are, they don’t go nearly far enough to resolve the kind of dilemma described here. What is necessary is a clean source of income comparable to the potential revenues of untold billions of dollars coming to the government as a result of privatization and dirty extraction of nonrenewable resources.

Fortunately, a package of innovation may be available that has the potential to both produce the necessary income and preserve the environmental beauty and cultural traditions of Ecuador. Several people have come to me with ideas about what some of those innovations might be, ranging from supporting local resistance to overdevelopment, to implementing breakthrough clean energy and fuel technologies. Some of these measures have been actively suppressed by multinational cartels and other economic and military pressures throughout the world. The potential absence of these pressures in the current political climate in Ecuador could provide the autonomy to move toward creating a more harmonious, peaceful, sustainable and just society as a catalyst for a worldwide paradigm shift.

I therefore propose that a set of ideas be discussed among a group which is now forming, that this group prepare in retreat a PowerPoint presentation, and that we then brief top government officials sometime in the near future. The goal is to provide revenues from these innovations that could replace those coming from the existing unsustainable practices now condoned by the government and objected to by the vast majority of the people of Ecuador.

Some of the ideas for innovation coming from the group now forming, to be fleshed out, include:

  • the clean removal of mercury and refinement of gold in the tailings from mining operations
  • the development of clean breakthrough energy technologies under protection
  • the use of clean fuel technologies and additives such as HHO (Brown’s Gas)
  • the cleanup of hydrocarbon waste through the use of biodegradable acid solutions
  • expanded eco-tourism, health tourism and educational tourism
  • the development of exportable jungle medicinal herbs and their safe biotechnical applications
  • the application of organic, biodynamic and permaculture agricultural methods
  • ecological water purification and recycling through innovative technologies such as Schauberger’s
  • the cultivation of commercial hemp for textiles, paper, oil, rope and construction materials
  • reforestation projects, using funds and know-how from international sources to restore the forests’ former vitality and biodiversity and to employ Ecuadorians seeking work
  • environmental technologies in recycling, waste management, etc.
  • alternative currencies and regional trade integration
  • information technology initiatives
  • tax profits and ensure high ecological standards in real estate development throughout Ecuador

Additional and fleshed-out ideas are welcome and anticipated to expand this initial listing. We are looking for initiatives that are practical, that offer a dramatic return on investment, and that are beneficial to people and the environment. They should have a proven track record, unless they are so innovative that they have never been implemented; in this case they should be well-supported by research, proposed implementation steps, and a cost-benefit analysis. Our goal is to compile a list of innovative but practical initiatives that in the aggregate would provide the government with some of the answers it needs to shift the economy from one of environmental destruction to one of sustainability and sovereignty for its people.

I would be happy to receive proposals and convene a think tank here at Montesueños-Vilcabamba to prepare a joint PowerPoint presentation to be presented to President Correa and/or his cabinet and staff as soon as possible.

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La Iniciativa Ecuatoriana:
Cómo la innovación podría tanto salvar la selva amazónica y otros hábitat
como darle soberanía económica al Ecuador 

Brian O’Leary, octubre de 2009 

Meredith y yo llevamos cinco años viviendo en el Ecuador y estamos especialmente impresionados por la enorme belleza de la naturaleza, las verdes montañas de los Andes, la biodiversidad y exuberancia de la selva tropical, que también secuestra carbono, el agua pura y la amabilidad de las personas, que son una mezcla racial entre las culturas indígenas y latinas y viven humilde y pacíficamente. Sin embargo, la supervivencia de estos preciosos hábitat y culturas se ve amenazada por el asalto cada vez más agresivo de los intereses corporativos multinacionales del petróleo, la minería, el agua, la industria agropecuaria, la banca y otros megaproyectos, todos en busca de beneficios. Como es bien sabido, los intereses imperiales, neoliberales y oligárquicos tienen cada vez más control sobre la tierra y la economía y tienen a toda la región atrapada en una dependencia de ingresos provenientes de la extracción ambientalmente destructiva de recursos no renovables para su exportación y consumo en el Primer Mundo. Este proceso es el que a veces se denomina “globalización” económica. 

Pocos de nosotros, pues, nos sorprendemos al ver que los pueblos indígenas y pobres del Ecuador, del Perú, de Bolivia y otros países se rebelan abiertamente contra sus propios gobiernos, que permiten la violación de sus culturas y el pillaje de sus tierras de los Andes a la Amazonia, contraviniendo directamente su mandato electoral. Los gobiernos de esta preciosa parte del mundo tienen un gran problema: ¿cómo mediar, por una parte, entre las necesidades legítimas del pueblo que ha votado por ellos y, por otra, su dependencia de ingresos procedentes de prácticas que el pueblo no tolerará o no debería tolerar? Esta dinámica política ha quedado bien documentada por el autor John Perkins; por grupos ecologistas como Acción Ecológica, www.upsidedownworld.org, The Pachamama Alliance, The Nature Conservancy, Save America’s Forests, Amazon Watch y Greenpeace; y por los doctores James Petras (http://globalresearch.ca/index.php?context=va&aid=15634), Mark Weisbrot y otros estudiosos de asuntos latinoamericanos. 

Muchos de estos conflictos están centrados en Ecuador www.upsidedownworld.org/main/content/category/5/25/49/. Numerosos presidentes han tenido que dejar su cargo bajo la presión popular cuando cambiaron su postura inicial de defender los derechos de la naturaleza y de los pueblos indígenas a otra de generar ingresos a través de la explotación por corporaciones multinacionales extranjeras. La gente aquí está muy concienciada con los temas y muy motivada para resolverlos. Estos temas están muy a la vista. Vemos un gobierno que, por un lado, está bien dispuesto hacia las necesidades del pueblo pero que, por otro, está revuelto económicamente y depende todavía de la exportación de recursos no renovables. Afortunadamente, todavía quedan rastros de democracia y activismo en este país, así como un ambiente en el que se puede hablar abiertamente sobre soluciones generadoras de ingresos que no destrozarían la tierra y sus culturas. 

Opino que tenemos ante nosotros una situación de crisis y de oportunidad sin precedentes y que deberíamos actuar lo antes posible a un nivel político sistémico. Como primer paso se podría presentar al gobierno ecuatoriano un paquete de diversas soluciones innovadoras para producir ingresos y preservar el medio ambiente al mismo tiempo, soluciones en línea con el consenso democrático que quiere mantener el petróleo y los minerales en el suelo. Ecuador podría ser un ejemplo para todo el mundo de un país que encuentra maneras para ser, a la vez, ambientalmente sostenible y económicamente viable. Estos objetivos son compatibles con el objetivo del gobierno ecuatoriano de hacerse independiente de las ambiciones imperiales de los poderes geopolíticos del Norte. La situación actual le ofrece al gobierno una oportunidad ideal para considerar propuestas innovadoras para la generación de ingresos y, de este modo, cumplir con su mandato constitucional y popular de preservar la tierra y cubrir las necesidades del pueblo.

La crisis 

No hay mejor ejemplo de la seriedad de la crisis que la amenaza inmediata para la región entera de la Amazonia Occidental (http://www.saveamericasforests.org/WesternAmazon/index.html), que incluye la mayor parte de la Amazonia ecuatoriana y peruviana y parte significativas de Brasil, Colombia y Bolivia. En dicha zona se están adjudicando licencias para extraer petróleo y gas en 180 bloques que representan unos 688.000 kilómetros cuadrados, un área aproximadamente del tamaño de Texas.

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Si estos proyectos no son parados, la única gran selva intacta en la Tierra quedará inevitablemente destruida. Se devastaría la biodiversidad de la selva tropical y los pueblos indígenas que viven aislados en la selva por propia voluntad simplemente no podrían sobrevivir. 

En junio de este año, más de 100 personas indígenas que ocupaban un puente y bloqueaban el tráfico de una compañía petrolera en la Amazonia peruviana fueron masacrados por helicópteros bajo las órdenes del presidente del Perú. Los pueblos indígenas del norte de la Amazonia ecuatoriana han padecido las consecuencias ambientales y sanitarias de inmensurables catástrofes causados por Chevron-Texaco y han demandado la compañía por miles de millones de dólares por la ruina total en la que ha dejado la selva. Los pueblos nativos de Perú, Ecuador y Bolivia han puesto el grito en el cielo. Están determinados a no permitir estos ataques contra su patria y están dispuestos a luchar hasta la muerte. La situación recuerda lo que pasó en el siglo XIX en Estados Unidos, cuando las tierras de los indios fueron confiscadas y su cultura después totalmente destruida. 

Mientras tanto, la postura ambigua del gobierno ecuatoriano hacia la extracción de petróleo, y la aprobación de leyes draconianas para la minería y el agua que permiten que las multinacionales vengan a extraer estos recursos no renovables han creado una fuerte resistencia entre los indígenas y los pobres, que están bloqueando carreteras y, en algunos lugares, incluso declarándole la guerra al gobierno. Claramente, la única salida, aparte de matar a todos los indígenas, es que el gobierno haga concesiones. El imperativo moral es obvio: el beneficio temporal ofrecido por una o dos décadas de extracción no puede justificar de ninguna manera la destrucción de un pueblo entero y de un hábitat considerado irreemplazable. Los  muchos intereses corporativos y gubernamentales abogan por esta clase de extracción agresiva pero es porque se centran exclusivamente en los beneficios a corto plazo y raramente piensan en la sostenibilidad a largo plazo. 

El dilema es que es posible sacar un beneficio rápido de la extracción de petróleo, que ahora es el recurso de exportación número uno del Ecuador. A medida que sube el precio del oro y otros metales, los intereses mineros también están subiendo. La privatización del agua y su cada vez mayor escasez e impureza son otras tendencias amenazadoras. Una moratoria sobre todas estas actividades es la única manera de conseguir alguna medida de paridad, en concordancia con la nueva constitución ecuatoriana que contiene unas partes que son mundialmente inauditas y que se refieren a los derechos de la naturaleza y la igualdad de las naciones indígenas. 

Desafortunadamente, hay una fuga de capitales muy real causada por los intereses financieros y banqueros que se llevan la riqueza de esta y otras naciones a través de las deudas externas, cuya única “solución” parece ser la entrega de los valiosos recursos naturales, lo que conlleva un alto precio para la naturaleza y la sociedad. Por ejemplo, Ecuador “debe” al Banco Mundial más de diez mil millones de dólares. Si deudas como esta, cuyas amortizaciones de intereses colectivamente ya han sobrepasado la principal, fueran perdonadas, esto permitiría al Ecuador mantener en el suelo el petróleo del bloque ITT del Parque Nacional Yasuní, http://saveamericasforests.org/Yasuni/index.html. Además, el gobierno del Ecuador ha ofrecido no extraer el petróleo del Yasuní si la comunidad internacional le compensa con el mismo importe que el Ecuador no percibe al no extraer ese petróleo.
 

La oportunidad

 Aunque el gobierno ecuatoriano no ha ido lo suficientemente lejos, ha tomado unas iniciativas extraordinarias para alcanzar la soberanía económica y la sostenibilidad ecológica, como: 

  • Una provisión internacionalmente única en la nueva constitución ecuatoriana, que otorga derechos iguales a la naturaleza y un estado “plurinacional” en el que hay igualdad y diversidad étnica entre el gobierno y las organizaciones indígenas, http://upsidedownworld.org/main/content/view/1494/1/. Desafortunadamente, la existencia y amenaza de la expansión de las actividades petroleras y mineras violan esta constitución, causando una situación de no cumplimiento y colocando al gobierno en una posición ilegal e inmoral que es insostenible a largo plazo.
  • La demanda judicial contra Chevron-Texaco por miles de millones de dólares para que arregle el estado desastroso en el que dejó los campos petroleros en la selva amazónica al este de Quito.
  • La no renovación por el presidente Correa del arriendo de la base militar de las fuerzas aéreas estadounidenses en Manta, medida que quita toda presencia militar estadounidense del Ecuador.
  • La oferta de Correa de dejar el petróleo del Parque Nacional Yasuní en el suelo si la comunidad internacional aporta los ingresos no percibidos por esta medida.
  • La voluntad del gobierno ecuatoriano de negociar con los indígenas sobre la extracción del petróleo, la minería, la privatización del agua y otros proyectos de desarrollo que perturban sus hábitat.
  • La negativa de Correa a pagar determinadas “deudas” basándose en la evaluación por un comité financiero de la legalidad de algunos préstamos contraídos por anteriores gobiernos. 

Por muy impresionantes que sean estas iniciativas, no son suficientes para resolver el tipo de dilema que he descrito. Lo que hace falta es una fuente de ingresos limpia comparable a los innumerables miles de millones de dólares que el gobierno podría ganar con la privatización y extracción sucia de los recursos no renovables. 

Afortunadamente, puede que exista un paquete de innovación que tenga el potencial para tanto producir los ingresos necesarios como preservar la belleza ambiental y las tradiciones culturales del Ecuador. Me han venido varias personas con ideas sobre algunas de estas innovaciones, desde el apoyo a la resistencia local al sobredesarrollo, a la implementación de nuevas tecnologías energéticas limpias. Algunas de estas medidas han sido suprimidas activamente por carteles multinacionales y otras presiones económicas y militares en todo el mundo. La posible ausencia de tales presiones en el clima político actual en el Ecuador podría proporcionar la autonomía que haga posible crear una sociedad armoniosa, sostenible y justa que sirva de catalizador para un cambio de paradigma global. 

Por consiguiente, propongo que un grupo de personas que se está formando ahora debata sobre una serie de ideas, que se reúna en un retiro y prepare allí una presentación de PowerPoint, y que luego se reúna con altos cargos gubernamentales en un futuro próximo. El objetivo es crear ingresos a partir de estas innovaciones que sustituyan los provenientes de las actuales prácticas insostenibles permitidos por el gobierno y rechazados por la inmensa mayoría del pueblo ecuatoriano. 

Algunas de las ideas para la innovación propuestas por el grupo que se está formando, ideas que hay que desarrollar, incluyen: 

  • La extracción limpia del mercurio y la refinación del oro en los relaves de las operaciones mineras
  • el desarrollo bajo protección de nuevas tecnologías energéticas
  • el uso de combustibles y aditivos limpios como el HHO (Gas de Brown)
  • la limpieza de los residuos de hidrocarburos mediante soluciones ácidas biodegradables
  • la expansión del ecoturismo, el turismo de salud y el turismo educativo
  • el desarrollo de hierbas medicinales provenientes de la jungla que puedan ser exportadas
  • y el desarrollo de aplicaciones biotécnicas seguras de las mismas
  • la aplicación de métodos agrícolas orgánicos, biodinámicas y de permacultura
  • la depuración y reciclado del agua con tecnologías innovadoras como la de Schauberger
  • el cultivo de cáñamo comercial para telas, papel, aceite, cuerdas y material de construcción
  • proyectos de reforestación con fondos y conocimientos internacionales para restaurar la vitalidad y biodiversidad de la que antes gozaba la selva y para dar empleo a los parados ecuatorianos
  • tecnologías ambientales para el reciclado, gestión de aguas, etc.
  • monedas alternativas e integración regional del comercio
  • iniciativas de informática 

Son bienvenidas –y se esperan– más ideas desarrolladas para ampliar la lista inicial. Estamos buscando iniciativas que sean prácticas, que ofrezcan un rendimiento dramático de la inversión y que sean beneficiosas para las personas y el medio ambiente. Deberían haber demostrado su valor, a no ser que sean tan innovadoras que nunca han sido implementadas, en cuyo caso debería aportarse una sólida base científica, una propuesta paso por paso para la implementación, y un análisis de costos-beneficios. Nuestro objetivo es componer una lista de iniciativas innovadoras pero prácticas que, en su conjunto, le proporcionarían al gobierno algunas de las respuestas que necesita para cambiar la economía de una de destrucción ambiental a otra de sostenibilidad y soberanía para el pueblo. 

Me encantaría recibir propuestas y reunir un grupo de personas aquí en Montesueños-Vilcabamba para preparar una presentación conjunta de PowerPoint, que se presentaría al presidente Correa y/o su gabinete lo antes posible.

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